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Agriculture, alimentation, santé publique... soyons rationnels

L'Afrique explore l'énergie nucléaire comme moyen respectueux du climat pour pallier les pénuries d'électricité

17 Août 2022 Publié dans #Afrique

L'Afrique explore l'énergie nucléaire comme moyen respectueux du climat pour pallier les pénuries d'électricité

 

Joseph Maina*

 

 

Image : Tour de refroidissement d'un réacteur nucléaire à Cape Town, en Afrique du Sud. Photo : Shutterstock/e2dan

 

 

Bien que l'Afrique du Sud soit le seul pays africain à produire de l'énergie nucléaire de manière commerciale, d'autres gouvernements du continent explorent l'énergie nucléaire comme une alternative aux combustibles fossiles respectueuse du climat.

 

Au moins 10 autres pays africains envisageaient l'énergie nucléaire en 2018, selon l'Agence Internationale de l'Énergie Atomique (AIEA), l'organisation qui promeut l'utilisation pacifique de l'énergie nucléaire. Outre le potentiel de production d'électricité, la technologie nucléaire est considérée comme un moyen de répondre à la sécurité alimentaire et à d'autres défis de développement sur ce continent de 1,2 milliard d'habitants.

 

Plus précisément, ces derniers temps, un nombre croissant de pays africains ont manifesté leur intérêt pour le développement de programmes d'énergie nucléaire afin de pallier les pénuries d'électricité existantes.

 

Quelque 600 millions de personnes sur le continent n'ont pas accès à l'électricité et environ 900 millions de personnes n'ont pas accès à un combustible de cuisson propre, note le rapport 2019 Africa Energy Outlook. L'énergie nucléaire est en outre présentée comme un ajout crucial au bouquet énergétique de l'Afrique, car elle est liée à l'objectif de développement durable (ODD) 7 des Nations Unies, qui préconise l'accès à une énergie moderne abordable, fiable et durable.

 

L'ODD 13 appelle à prendre des mesures urgentes pour lutter contre le changement climatique et son impact, tandis que l'utilisation continue du bois de chauffage comme source de chaleur par les habitants des zones rurales et urbaines a un impact négatif sur l'ODD 15, qui concerne la gestion des forêts pour mettre un terme à la perte de biodiversité.

 

« Il est impératif de considérer l'énergie nucléaire comme une composante majeure du futur bouquet énergétique de l'Afrique, car elle n'émet pas de gaz à effet de serre pendant son fonctionnement », fait observer une note d'information politique publiée par l'Institut Sud-africain des Affaires Internationales (SAIIA), qui plaide pour la production d'énergie nucléaire sur le continent.

 

Les combustibles fossiles se taillent la part du lion dans le mix énergétique actuel de l'Afrique, l'hydroélectricité étant la seule contribution significative des énergies renouvelables, selon Africa Energy Review 2021. Le pétrole et le gaz naturel arrivent en tête de liste avec respectivement 38 % et 29 %, le charbon venant en troisième position avec 22 %. L'hydroélectricité ne représente que 6 % et le nucléaire un maigre 0,7 %.

 

Malgré l'évolution récente du mix d'énergies renouvelables pour accélérer les technologies solaires et éoliennes, celles-ci restent faibles, à 1,6 %.

 

Les experts ont dressé un portrait optimiste de l'énergie nucléaire dans l'avenir de la matrice énergétique du continent.

 

« Il semble que le nucléaire puisse fournir à l'Afrique une énergie de base propre et éviter la production de charbon, de pétrole et de gaz naturel – ces sources de combustible posent des problèmes non seulement sur le plan environnemental, mais aussi sur le plan logistique en raison de la nécessité d'un approvisionnement constant en combustible », selon une étude publiée par le Kleinman Center for Energy Policy de l'Université de Pennsylvanie.

 

Le Kenya, en Afrique de l'Est, a reconnu les avantages potentiels de l'adoption de l'énergie nucléaire et a pris la décision politique de l'inclure comme option technologique dans sa politique énergétique nationale.

 

« Une énergie propre et durable est essentielle pour le développement durable du Kenya et est considérée comme l'un des catalyseurs d'infrastructure du pilier socio-économique de la Vision 2030 », affirme une étude commandée par l'Agence pour l'Énergie et l'Électricité Nucléaire du pays. « Outre la fiabilité et la prévisibilité qu'elle offre sur les marchés de l'électricité, l'énergie nucléaire présente également des avantages environnementaux non climatiques et minimise l'impact sur la santé humaine car elle n'émet pratiquement aucun polluant atmosphérique local ou régional. Parmi les technologies de production d'électricité, le nucléaire présente les coûts externes les plus faibles en termes de dommages pour la santé humaine et l'environnement. »

 

L'Afrique dispose également d'une abondance d'uranium, une matière première essentielle pour les programmes d'énergie nucléaire. La Namibie et le Niger figurent parmi les six premiers producteurs mondiaux d'uranium, l'Afrique du Sud et divers autres pays produisant également cette matière première en plus petites quantités.

 

L'Égypte, le Ghana, le Kenya, le Maroc, le Niger, le Nigéria et le Soudan se sont engagés auprès de l'AIEA pour évaluer s'ils sont prêts à s'embarquer dans des programmes nucléaires. L'Union des Comores a récemment achevé la rédaction d'une loi nationale complète sur le nucléaire.

 

Le président ougandais Yoweri Museveni a proclamé que l'Afrique en général s'intéressait à l'énergie nucléaire pour la production d'électricité après avoir reçu, en mai dernier, un rapport de mission de l'AIEA affirmant que son pays était prêt à accueillir une centrale nucléaire.

 

Quelque 46 États africains figurent parmi les 175 États membres que compte actuellement l'AIEA. L'adhésion du Cabo Verde, de la Guinée et de la Gambie a également été approuvée.

 

Les États africains ont commencé à déployer la science nucléaire pour répondre aux besoins locaux en matière de développement dès le milieu des années 1960, lorsqu'elle a été utilisée pour des études sur la production et la protection des plantes. Elle a été utilisée pour soutenir la recherche sur le cacao, les arachides et le caoutchouc au Ghana, sur les arachides et le sorgho au Sénégal, et les olives en Tunisie. Les technologies nucléaires ont également trouvé des applications dans la conservation des denrées alimentaires – une étape essentielle pour atténuer les pertes après récolte – ainsi que dans les applications industrielles et médicales, la recherche et la formation.

 

À l'heure actuelle, l'Afrique dispose d'un secteur actif de science et de technologie nucléaires qui comprend plusieurs réacteurs de recherche et les gouvernements du continent ont manifesté un grand intérêt à se joindre à la ville du Cap, en Afrique du Sud, pour lancer des programmes nucléaires commerciaux.

 

Le projet sud-africain a débuté en 1984 avec la centrale de Koeberg, qui compte deux réacteurs à eau pressurisée (PWR) de 900 MW et fournit 5 % de l'électricité annuelle du pays.

 

En 2021, l'Afrique du Sud a lancé le processus de passation de marché pour une nouvelle centrale nucléaire de 2.500 mégawatts. La volonté de créer une nouvelle capacité de production nucléaire devrait aider le pays à abandonner le charbon au profit de moyens de production d'électricité à plus faible intensité de carbone, selon Reuters.

 

La science et la technologie nucléaires ont également été citées comme un moyen de gérer les contraintes pesant sur la production et la productivité agricoles en Afrique. Ces technologies ont transformé l'agriculture au niveau des petites et moyennes exploitations familiales et des exploitations commerciales. La sélection végétale par mutation et les biotechnologies associées ont permis d'accélérer le développement de variétés résistantes au climat et à haut rendement pour la sécurité alimentaire et les cultures fourragères. La science et la technologie nucléaires ont également été utilisées pour garantir la sécurité et la qualité des aliments, par exemple dans les techniques isotopiques et analytiques de routine utilisées pour examiner la traçabilité et l'authenticité des aliments, l'analyse des contaminants et des résidus, ainsi que l'utilisation de méthodes d'irradiation pour contrôler les risques microbiologiques dans les aliments.

 

La technologie a également été déployée pour évaluer la disponibilité et la qualité de l'eau, avec des projets, entrepris en Afrique de l'Ouest, d'irrigation au goutte-à-goutte et de fertilisation intelligente guidés par la technologie nucléaire.

 

La technologie nucléaire a également été appliquée au contrôle de divers parasites et maladies affectant les animaux et les humains, un cas notable étant le développement de la technique de l'insecte stérile (SIT) pour éradiquer les mouches tsé-tsé et la trypanosomiase animale et humaine.

 

Le Centre Conjoint FAO/AIEA de Techniques Nucléaires dans l'Alimentation et l'Agriculture met en évidence certaines des étapes importantes qui ont été franchies dans le déploiement des technologies nucléaires et connexes en agriculture. L'un de ces projets est la lutte contre la maladie de la striure brune du manioc en Ouganda à l'aide de techniques nucléaires.

 

« Les méthodes de sélection conventionnelles ont été trop lentes pour produire des variétés capables de résister à la maladie. L'Institut National de Recherche sur les Ressources des Cultures (NaCRRI) en Ouganda s'est donc tourné vers une technique de sélection nucléaire et fait équipe avec l'AIEA et l'Organisation des Nations Unies pour l'Alimentation et l'Agriculture (FAO) pour développer des variétés de manioc à la fois résistantes au virus et à haut rendement », indique l'AIEA.

 

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* Source : Africa explores nuclear energy as climate-friendly way to ease power shortfalls - Alliance for Science (cornell.edu)

 

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