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Agriculture, alimentation, santé publique... soyons rationnels

Raquel Chan : découvrir le gène à l'origine du blé GM

12 Juillet 2022

Raquel Chan : découvrir le gène à l'origine du blé GM

 

Luis Ventura*

 

 

 

 

Le blé génétiquement modifié de l'Argentine, tolérant à la sécheresse, fait les gros titres dans le monde entier. Bien qu'il soit prêt depuis quelques années déjà, la crise céréalière mondiale et les pénuries alimentaires qui en résultent, causées par la guerre de la Russie contre l'Ukraine, l'ont mis au premier plan.

 

L'Alliance pour la Science a eu la chance de s'entretenir avec le Dr Raquel Chan, la scientifique argentine qui a lancé l'aventure du blé GM il y a 16 ans. Biochimiste spécialisée dans la biotechnologie végétale, Mme Chan est directrice de l'Institut d'Agrobiotechnologie de Santa Fé (IAL) et chercheuse principale au Conseil National de la Recherche Scientifique et Technique (CONICET). Elle est également membre de l'Académie Nationale des Sciences et a été reconnue par la BBC comme l'un des dix scientifiques les plus remarquables d'Amérique latine.

 

L'aventure du blé génétiquement modifié a commencé par l'étude et l'analyse de tournesols par Mme Chan, qui ont abouti à la découverte du gène HB4. Son brevet a été cédé sous licence à Bioceres Crop Solutions, la société argentine qui cherche à introduire le blé GM sur les marchés internationaux.

 

« Nous avons constaté que les plantes de tournesol sont très adaptables à des conditions extérieures variables. Nous avons décidé de l'utiliser comme modèle scientifique car, en plus de ses performances dans la recherche initiale, nous avons constaté que, premièrement, sa période "sans arrosage" est plus longue que celle des autres plantes ; que, deuxièmement, il y avait une chance de recevoir des fonds pour soutenir la recherche en raison de son importance économique ; et que, troisièmement, nous avions déjà accès à la bibliothèque d'ADNc de tournesol, grâce à l'IBMP-Strasbourg [Institut de Biologie Moléculaire des Plantes] », se souvient Mme Chan.

 

Une fois que Mme Chan et son équipe ont obtenu le financement nécessaire pour poursuivre leurs recherches, ils ont commencé à étudier l'ADN du tournesol et ont identifié la fonction de gènes fondamentaux.

 

« L'une des stratégies expérimentales que nous avons utilisée consistait à isoler les gènes un par un et à les introduire dans des espèces végétales qui ne les possèdent pas. Dans ce cas, nous avons utilisé Arabidopsis thaliana, qui est un modèle de dicotylédones sans utilité agronomique. Une fois le gène introduit, nous avons observé et rapporté le comportement de la plante réceptrice face au stress induit dans la recherche – dans ce cas, la tolérance à la sécheresse. Nous avons constaté que parmi plusieurs gènes introduits, HaHB4 (Helianthus annuus Homeobox 4) conférait une grande tolérance à la sécheresse. »

 

À ce stade de leurs recherches, l'équipe de Mme Chan a réalisé que le gène HB4 était la raison pour laquelle la "période sans arrosage" du tournesol était plus longue que celle des autres plantes. Après avoir réussi à transférer le caractère de résistance à la sécheresse à l'organisme modèle, ils ont commencé à analyser son application en agriculture et la transformation de diverses cultures.

 

« Le potentiel de l'utilisation du gène HB4 dans les cultures est énorme », a déclaré Mme Chan. « Il est déjà développé dans le blé et le soja, qui sont des cultures très importantes pour l'alimentation mondiale. Je pense qu'il pourrait être appliqué à d'autres cultures en espérant obtenir de bons résultats et étendre encore le potentiel au niveau national et international. »

 

Dans le développement de tout produit génétiquement modifié, la recherche en laboratoire n'est que le début. En plus d'être confrontée à des défis scientifiques, la variété GM doit passer par le processus réglementaire de biosécurité pour obtenir l'autorisation de libération environnementale nécessaire à la culture commerciale.

 

« Le processus réglementaire est long, il nécessite de nombreux essais et démonstrations dans différents endroits et au cours de plusieurs campagnes », explique Mme Chan. « Il faut démontrer que l'OGM en question n'a pas d'impact sur l'environnement ou la santé animale ou humaine par rapport à la culture dont il est issu. »

 

Une fois le blé génétiquement modifié approuvé par l'Argentine, plusieurs pays reconnus comme leaders mondiaux sur le marché des céréales, tels que le Brésil et la Chine, ont exprimé leur intérêt pour cette nouvelle culture. Sa culture est actuellement envisagée aux États-Unis et en Australie.

 

Si ces géants agricoles approuvent le blé GM, il pourrait rejoindre le cotonnier, le maïs et le soja en tant que cultures GM les plus cultivées au monde.

 

Le blé GM montre également comment les centres de recherche nationaux et les petites entreprises disposant de fonds suffisants peuvent entrer sur le marché mondial des OGM en découvrant des gènes d'importance agronomique et en les appliquant aux cultures.

 

Grâce à un cadre réglementaire adéquat dans la plupart des territoires, l'Amérique latine est en train de devenir un leader dans le domaine des biotechnologies. Est-il probable que des cultures génétiquement modifiées résistantes au climat se retrouvent bientôt dans les champs des agriculteurs ?

 

« Dans le cas des plantes éditées, il n'existe pas encore, à ma connaissance, de développements éprouvés sur le terrain qui améliorent la productivité ou la réponse au stress », a déclaré Mme Chan. « Il y a beaucoup de littérature sur les développements, mais il n'y a encore rien de répété sur le terrain avec de grands avantages. C'est une chose de le faire en laboratoire ou en serre et une autre de répéter les tests sur le terrain dans différents environnements. »

 

En d'autres termes, dit-elle, il faudra encore un certain temps de recherche avant que la technologie d'édition de gènes puisse conférer les traits qui améliorent la résilience au climat. Mme Chan prévoit également que l'édition de gènes sera utilisée pour développer des cultures présentant d'autres caractéristiques utiles.

 

« Il est difficile de prédire les découvertes et les développements, mais je pense que l'édition de gènes permettra d'obtenir des cultures présentant des améliorations nutritionnelles ou organoleptiques [affectant ou concernant des qualités telles que le goût, la couleur, l'odeur et la sensation d'un aliment] en manipulant des voies métaboliques connues », a noté Mme Chan.

 

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* Source : Raquel Chan: Discovering the gene behind GM wheat - Alliance for Science (cornell.edu)

 

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