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Agriculture, alimentation, santé publique... soyons rationnels

Les scientifiques africains appellent à des politiques de soutien à la biologie synthétique et aux autres technologies innovantes

8 Janvier 2022 Publié dans #Afrique, #OGM, #NGT

Les scientifiques africains appellent à des politiques de soutien à la biologie synthétique et aux autres technologies innovantes

 

John Agaba*

 

 

Image : Illustration artistique en 3D de la création d'une cellule synthétique. Shutterstock/Meletios Verras

 

 

Des scientifiques africains appellent les dirigeants du continent à promulguer des politiques et des lois susceptibles de faciliter l'adoption de technologies plus récentes, notamment la biologie synthétique.

 

« Avec la biologie synthétique, l'Afrique a une grande opportunité de résoudre certains de ses défis urgents liés à la faim, à la malnutrition et aux maladies », a déclaré M. Benson Kinyagia, scientifique principal à la commission nationale pour la science, la technologie et l'innovation au Kenya.

 

Par exemple, la technologie peut aider à construire de nouveaux organismes capables de dégrader les produits chimiques toxiques dans l'eau ou le sol, qui ne se décomposeraient pas autrement. La technologie peut également aider les chercheurs à comprendre les souches de maladies pour créer des vaccins.

 

« Même si nous devions dire que nous n'avons pas besoin de ces technologies, ce qui serait un gros mensonge car nous en avons besoin ainsi que des solutions qu'elles peuvent offrir, nous aurions toujours besoin de lois sur la biosécurité et la sûreté biologique », a déclaré M. Robert Kibuuka, principal responsable scientifique en charge de la biosécurité et de la sûreté biologique au ministère des sciences, de la technologie et de l'innovation en Ouganda.

 

« De nombreuses activités scientifiques se déroulent tout autour de nous aux États-Unis, en Europe et dans les autres pays développés », a ajouté M. Kibuuka. « Donc, d'une manière ou d'une autre, ces technologies [et leurs produits] vont parvenir jusqu'ici. Et nous devons nous y préparer. »

 

La biologie synthétique peut avoir beaucoup d'impact positif sur le développement de l'Afrique, a déclaré M. Kinyagia.

 

Mais la plupart du continent est en proie à des environnements politiques inexistants ou restrictifs qui rendent difficile l'essor des nouvelles technologies.

 

Seuls quelques pays africains, dont l'Afrique du Sud, le Nigeria et le Kenya, ont adopté une forme de législation permettant l'utilisation de la biologie synthétique et d'autres technologies plus récentes pour construire des dispositifs et des systèmes utiles.

 

M. Kinyagia, qui a lancé son appel lors de la conférence sur la biologie synthétique et la biosécurité qui s'est tenue en Ouganda la semaine dernière, a déclaré que le continent ne pouvait pas se permettre d'attendre les mesures législatives susceptibles de faciliter les nouvelles technologies.

 

« Le fait que nous ayons besoin de ces technologies n'est pas nouveau », a déclaré le scientifique. « Nous devons donc adopter des politiques et des lois qui peuvent régir l'utilisation de ces technologies. »

 

« La biologie synthétique et ces autres technologies plus récentes présentent simplement trop d'avantages dont nous devons tirer parti en tant que continent », a-t-il poursuivi. « Nous parlons de solutions en matière d'innovation agricole, de changement climatique, de bioinformatique, de protection de l'environnement et de médecine. »

 

Certains pays africains n'arrivent pas à décider s'ils doivent aller de l'avant avec des technologies plus récentes pour résoudre leurs problèmes, en partie parce qu'ils manquent d'informations. D'autres écoutent les voix négatives qui s'opposent généralement aux technologies innovantes, notamment la biologie synthétique et l'édition de gènes.

 

Mais selon M. Kinyagia, il est temps que l'Afrique cesse d'écouter les voix négatives et se concentre sur ce qui peut réellement profiter au continent.

 

« La science et la technologie peuvent être une arme à double tranchant », a noté M. Kibuuka. « C'est la façon de nous positionner pour l'utiliser qui est la plus importante ».

 

M. Frank Akpoviri, chercheur doctorant en biologie synthétique, a écrit sur SynBioBeta.com que l'Afrique a besoin de cadres juridiques solides pouvant guider les praticiens de la biologie synthétique et les activités de recherche sur le continent.

 

« Les groupes, y compris les universités, les chercheurs, l'industrie, les bailleurs de fonds et la société civile, doivent se réunir avec l'Union Africaine dans le cadre de sa stratégie pour la science, la technologie et l'innovation en Afrique [son initiative] pour faciliter un système de gouvernance de la biologie synthétique uniforme et reconnaissable à l'échelle du continent », a écrit M. Akpoviri.

 

Cet effort devrait porter notamment sur la biosécurité, la protection de la propriété intellectuelle axée sur l'innovation et la création d'organismes de réglementation adaptés et correctement coordonnés, a-t-il ajouté.

 

Plus de 50 intervenants de plus de 20 pays ont participé à la conférence inaugurale. Ils ont abordé des sujets liés aux innovations agricoles, à l'intelligence artificielle, à la bioinformatique et aux questions de politique générale concernant la biosécurité et la sûreté biologique et les énergies renouvelables en Afrique.

 

Les scientifiques ont également parlé de l'état de la recherche en biologie synthétique sur le continent et d'autres défis liés au financement.

 

Mais M. Geoffrey Otim, biologiste moléculaire et fondateur de SynBio Africa, voit des raisons d'espérer.

 

« La conférence a été un point de départ », a-t-il déclaré. « Nous avons également intronisé 16 boursiers de tout le continent pour qu'ils en apprennent davantage sur la biologie synthétique et soient des ambassadeurs de la technologie et de son importance. »

 

M. Otim a déclaré que SynBio Africa prévoit d'établir un centre d'excellence dans la recherche en biologie synthétique en Afrique et est à mi-chemin dans la rédaction des propositions. Le centre aurait son siège en Ouganda et aurait des ambassadeurs en Éthiopie, au Ghana, au Zimbabwe et au Kenya.

 

Une fois achevé, le centre établira un lien entre les chercheurs, les décideurs politiques et l'industrie afin de développer des voies fructueuses pour la propagation des technologies, produits et services de biologie synthétique en Afrique et dans le monde.

 

« Nous nous donnons trois ans », a déclaré M. Otim. « Après cela, le centre devrait être opérationnel. Nous nous concentrerons sur la recherche et le développement des capacités en biologie synthétique et sur ce qu'elle peut faire en bioinformatique et en science des données, ainsi que sur le changement climatique et l'innovation agricole. »

 

Mme Monica Musenero, ministre ougandaise des sciences, des technologies et de l'innovation, a félicité SynBio Africa pour avoir sensibilisé davantage d'Africains à la biologie synthétique et aux nouvelles technologies.

 

Elle a déclaré que la biologie synthétique pourrait aider au développement de la recherche axée sur les produits, autour desquels les gouvernements africains pourraient résoudre des défis, créer plus d'emplois et générer des revenus supplémentaires.

 

_______________

 

* Source : African scientists call for policies to support synthetic biology and other innovative technologies - Alliance for Science (cornell.edu)

 

« La biologie de synthèse, ou biologie synthétique, est un domaine scientifique et biotechnologique émergeant qui combine biologie et principes d'ingénierie, dans le but de concevoir et construire ("synthétiser") de nouveaux systèmes et fonctions biologiques, avec des applications notamment développées par les secteurs agropharmaceutique, chimique, agricole et énergétique. » (Wikipedia)

 

 

 

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