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Agriculture, alimentation, santé publique... soyons rationnels

Les nouveaux génomes du blé et de l'orge aideront-ils à nourrir le monde ?

16 Mai 2021 , Rédigé par Seppi Publié dans #Article scientifique, #amélioration des plantes

Les nouveaux génomes du blé et de l'orge aideront-ils à nourrir le monde ?

 

Hayley N. Philip*

 

 

 

 

Des scientifiques du Waite Research Institute de l'Université d'Adélaïde, avec l'aide d'autres chercheurs, ont découvert une nouvelle variation génétique dans l'orge et le blé grâce au séquençage génétique. Cet effort mondial de sélection de cultures à haut rendement peut aider à nourrir une population croissante.

 

 

En 2050, lorsque j'aurai 60 ans, la population mondiale aura atteint 9,7 milliards d'habitants. Cela représente environ 2 milliards d'êtres humains supplémentaires qu'il faudra nourrir. Avec plus de 275 millions d'hectares de terres irriguées dans le monde, les chercheurs notent que pour produire suffisamment de nourriture pour l'augmentation prévue de la population, il faudra que les cultures produisent davantage sur les terres existantes.

 

Les experts estiment que pour répondre aux besoins de la population prévue pour 2050, la production annuelle de céréales devra augmenter de 50 % pour atteindre environ 3 milliards de tonnes. Pour ce faire, nous devons mettre en œuvre des technologies de sélection végétale dans le cadre d'une solution globale au problème de la faim dans le monde.

 

 

Une percée génétique dans les cultures à haut rendement

 

La grande nouvelle, telle qu'elle est rapportée dans la revue Nature, est que des chercheurs ont séquencé de nouvelles variations des génomes de l'orge et du blé. L'équipe internationale comprend des scientifiques du Waite Research Institute de l'Université d'Adélaïde, ainsi que du projet Génome 10+, dirigé par Curtis Pozniak, professeur à l'Université de la Saskatchewan, au Canada. M. Pozniak travaille en collaboration avec le Consortium International de Séquençage du Pan-génome de l'Orge, dirigé par M. Nils Stein, professeur à l'Institut Leibniz de Génétique Végétale et de Recherche sur les Plantes Cultivées.

 

 

Le professeur associé Ken Chalmers, du Waite Research Institute de l'Université d'Adélaïde, inspecte des grains de blé.

 

 

Qu'est-ce que cela signifie pour la société actuelle ? L'orge et le blé étant des cultures de base à l'échelle mondiale, les scientifiques ont peut-être trouvé le moyen de produire le rendement élevé nécessaire pour nourrir davantage de bouches au cours de notre vie. Et ce n'est pas seulement une aubaine pour la production céréalière ; ces découvertes nous rapprochent un peu plus de la découverte de l'ensemble des gènes, autrement dit du pan-génome, du blé et de l'orge, ce qui a des ramifications pour toutes les recherches futures en génomique végétale et en culture céréalière.

 

Voici comment la recherche s'est déroulée : des scientifiques effectuant des tests sur le terrain au Chili** ont trouvé un moyen d'augmenter la quantité d'une protéine (l'expansine) dans les plantes, qui contrôle le taux de croissance. Le résultat : des grains jusqu'à 12% plus gros que d'habitude, avec des rendements également plus élevés. Dans le passé, il y avait toujours eu une compensation entre la taille des grains et leur nombre.

 

Il s'agit d'une excellente nouvelle, car le blé fournit environ 20 % des calories consommées par l'Homme, et le rendement actuel n'augmente que d'environ 1 % par an, ce qui est loin des 50 % nécessaires pour approvisionner la population d'ici à 2050. Les résultats sur le terrain ont été un élément essentiel, car ils ont permis de prouver l'efficacité de ces variations, en montrant que les plantes pouvaient fonctionner dans des conditions agricoles typiques. Les équipes de chercheurs s'efforcent maintenant de mettre ces recherches à la disposition des agriculteurs et de la grande industrie alimentaire afin de les aider à prendre des décisions éclairées en matière de production végétale.

 

 

L'acceptation par les consommateurs est la clé de la survie

 

À l'heure actuelle, plus de 800 millions de personnes dans le monde souffrent de faim chronique et environ 2 milliards de personnes présentent des carences nutritionnelles. Il s'agit d'un énorme problème de santé publique. Qui plus est, les terres fertiles et les réserves d'eau se raréfient, et les augmentations de production s'essoufflent – ce qui amplifie le besoin de terres plus productives.

 

 

 

 

Les technologies d'édition de gènes ne peuvent aborder le problème de la faim dans le monde et de la disponibilité des terres et de l'eau que si elles ont gagné la confiance des consommateurs. Les OGM et l'édition de gènes font partie des technologies végétales les plus étudiées. Elles ont également la capacité d'augmenter les rendements et de réduire l'utilisation d'engrais chimiques et de pesticides, d'offrir aux cultures une meilleure résistance aux mauvaises conditions climatiques, d'éloigner les parasites et maladies, de réduire les pertes après récolte et de produire des aliments plus riches en nutriments.

 

Pourtant, même avec 30 ans de recherche et d'innombrables applications commerciales prouvant que les plantes génétiquement modifiées ou OGM sont aussi sûres que les plantes conventionnelles, la culture dominante hésite encore.

 

Que se passerait-il si vous vous réveilliez à 60, 70 ou 80 ans et que, au lieu de voir des familles épanouies, vous voyiez 900 millions de personnes souffrant de la faim, des terres autrefois utilisées comme terrains de jeu désormais consacrées à la production de denrées alimentaires, et une population qui continue de se multiplier ? Même si cela peut sembler exagéré, si nous n'acceptons pas la technologie de la sélection végétale et ne réalisons pas son impact fondamental sur la sécurité alimentaire, nous risquons de ne pas pouvoir répondre à la demande alimentaire mondiale croissante. De plus en plus de personnes souffriront de la faim.

 

Cela semble être un luxe de discuter des préférences en matière de production alimentaire alors que des populations des pays en développement meurent de faim. Avec la Covid qui sévit, l'Afrique n'est pas en mesure d'utiliser les nouvelles technologies végétales, y compris les OGM, en raison des goulets d'étranglement causés par la pandémie. Comme nous l'a dit Mme Ruramiso Mashumba, une agricultrice africaine, ce n'est pas une question de préférence, mais bien une question de vie ou de mort.

 

Ainsi, alors que notre problème ici aux États-Unis reste un défi social d'adoption généralisée par les consommateurs, les pays en développement se battent contre des barrières politiques, les empêchant d'utiliser des technologies qui sauvent des vies.

 

Nous espérons voir émerger davantage de technologies végétales de ce type et nous espérons que les consommateurs feront leurs recherches et comprendront la sécurité et la nature vitale de ces développements.

LE RÉSULTAT FINAL – À quoi ressemblera l'année 2050 ? Vos décisions d'aujourd'hui ont un impact. Comprendre la sécurité des nouvelles technologies végétales, et le bien qu'elles peuvent faire, est d'une importance capitale pour nourrir les générations à venir.

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