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Agriculture, alimentation, santé publique... soyons rationnels

Norman Borlaug : l'agronome, lauréat du Prix Nobel, qui a sauvé un milliard de vies et contribué à l'éradication de la faim dans le monde

18 Août 2019 , Rédigé par Seppi Publié dans #Divers

Norman Borlaug : l'agronome, lauréat du Prix Nobel, qui a sauvé un milliard de vies et contribué à l'éradication de la faim dans le monde

 

Alexander C. R. Hammond*

 

 

 

 

Norman Ernest Borlaug [décédé en 2009] était un agronome et un humanitaire américain né dans l’Iowa en 1914. Après avoir obtenu son doctorat de l’Université du Minnesota en 1944, Borlaug s’installa au Mexique pour travailler au développement agricole pour la Fondation Rockefeller. Bien que le groupe de travail de Borlaug ait été mis sur pied pour enseigner aux agriculteurs mexicains les méthodes permettant d’accroître la productivité alimentaire, il est rapidement devenu obsédé par le développement de meilleures variétés (c’est-à-dire à rendement supérieur et résistantes aux nuisibles et aux aléas climatiques).

 

Comme Johan Norberg le note dans son livre de 2016, Progress :

 

« Après des milliers de croisements, Borlaug a réussi à mettre au point un hybride [ma note : au sens de variété issue d'un ou plusieurs croisements] de blé à haut rendement, résistant aux maladies et peu sensible à la longueur du jour. Il pouvait donc être cultivé sous divers climats. Il est important de noter que c’était une variété naine, car le blé tendre dépensait beaucoup d’énergie pour la production de chaumes non comestibles et versait quand il poussait trop rapidement. Le nouveau blé a été rapidement introduit dans tout le Mexique. »

 

En fait, en 1963, 95 % du blé mexicain était de la variété de Borlaug et la récolte de blé mexicaine était six fois plus importante qu’elle ne l’avait été lorsqu’il avait débarqué dans le pays dix-neuf ans plus tôt.

 

Norberg poursuit : « En 1963, Borlaug est parti pour l'Inde et le Pakistan, au moment même où le sous-continent se trouvait confronté à la menace d'une famine massive. Immédiatement, il a ordonné que 35 camions de semences de blé à haut rendement soient transportées du Mexique à Los Angeles afin de les expédier à partir de là-bas. » Malheureusement, le convoi de Borlaug a rencontré des problèmes dès le début ; il a été bloqué par la police mexicaine, bloqué à la frontière américaine en raison d'une interdiction d'importer des semences, puis bloqué par des émeutes raciales qui ont bloqué le port de Los Angeles.

 

La cargaison de Borlaug a finalement entamé son voyage vers l'Inde, mais il a été loin d’être simple.

 

Avant que les semences n’eurent atteint le sous-continent, les monopoles d’État indiens ont commencé à faire pression contre la cargaison de Borlaug et, lorsqu'elle a été à quai, on a découvert que la moitié des semences avaient été tuées par une fumigation excessive à la douane. Comme si cela ne suffisait pas, Borlaug apprit que le gouvernement indien envisageait de refuser les importations d’engrais car « ils voulaient développer leur industrie nationale des engrais ». Heureusement, cette politique a été abandonnée après une mémorable altercation entre Borlaug et le Premier Ministre indien.

 

Borlaug a déclaré par la suite : « Je me suis couché en pensant que le problème était enfin résolu et je me suis réveillé avec la nouvelle que la guerre entre l'Inde et le Pakistan avait éclaté. » En pleine guerre, Borlaug et son équipe ont continué à semer sans relâche. Depuis les champs, on pouvait souvent voir les lueurs des tirs de l'artillerie.

 

Malgré les semis tardifs, les rendements en Inde ont augmenté de 70 % en 1965. Le succès avéré de ses récoltes, associé à la peur de la famine du temps de guerre, a fait que Borlaug obtint le feu vert des gouvernements pakistanais et indien pour lancer son programme à plus grande échelle. La récolte suivante fut encore plus abondante et la famine du temps de guerre fut évitée.

 

Les deux nations ont fait l’éloge de Borlaug. Le ministre pakistanais de l’agriculture s’est rendu à la radio pour applaudir les nouvelles variétés, tandis que le ministre indien de l’agriculture est allé jusqu’à labourer son terrain de cricket pour y semer le blé de Borlaug. Après un énorme envoi de semences en 1968, la récolte a explosé dans les deux pays. On a relevé qu'il n'y avait pas assez de personnes, charrettes, camions ou installations de stockage pour faire face à l'abondance de la récolte.

 

Borlaug avec le Prix Nobel de la Paix

 

Cette transformation extraordinaire de l'agriculture asiatique dans les années 1960 et 1970 a presque éliminé la famine de tout le sous-continent. En 1974, les récoltes de blé avaient triplé en Inde et, pour la première fois, le sous-continent devenait un exportateur net de cette denrée. Norberg note : « Aujourd'hui, ils [l'Inde et le Pakistan] produisent sept fois plus de blé qu'en 1965. Malgré une population en croissance rapide, les deux pays sont bien mieux nourris qu'ils ne l'étaient auparavant. »

 

Le blé de Borlaug et les variétés de riz naines qui ont suivi sont à l'origine de la Révolution Verte. Après la guerre indo-pakistanaise, Borlaug travailla pendant des années en Chine et plus tard en Afrique.

 

En 1970, Borlaug reçut le Prix Nobel de la Paix pour son œuvre. Il est l'un des sept à avoir reçu la Médaille d'Or du Congrès et la Médaille Présidentielle de la Liberté, en plus du Prix Nobel de la Paix. On dit qu'il était particulièrement satisfait lorsque les habitants de Sonora, au Mexique, où il a effectué certains de ses premiers essais, ont donné son nom à une rue.

 

Le travail de Norman Borlaug a indéniablement changé le monde pour le meilleur et, en sauvant environ un milliard de vies, il mérite vraiment d'être notre premier Héros du Progrès.

 

____________

 

Alexander C. R. Hammond est chercheur associé au Centre pour la Liberté et la Prospérité Mondiales du Cato Institute et chercheur principal à African Liberty. Suivez-le sur Twitter @AlexanderHammo

 

Cet article a été initialement publié sur Human Progress sous le titre « Heroes of Progress, Pt. 1: Norman Borlaug » (héros du progrès, première partie : Norman Borlaug).

 

Source : https://geneticliteracyproject.org/2019/07/03/norman-borlaug-nobel-prize-winning-agronomist-saved-a-billion-lives-and-almost-banished-hunger/

 

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