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Agriculture, alimentation, santé publique... soyons rationnels

Aborder le « problème de communication » de la recherche sur la biosécurité

24 Mai 2019 , Rédigé par Seppi Publié dans #Divers

Aborder le « problème de communication » de la recherche sur la biosécurité

 

Justin Cremer*

 

 

 

 

Tarragone, en Espagne, est un lieu à la fois étrange et propice pour rassembler près de 300 chercheurs en biotechnologie, régulateurs, ONG et agriculteurs du monde entier.

 

Étrange en ce sens que les participants au 15e symposium de la Société Internationale pour la Recherche sur la Biosécurité (ISBR) se sont réunis à l'ombre des ruines romaines du 1er siècle, des édifices érigés à un moment où la sophistication et l'ampleur de l'agriculture moderne auraient été totalement impensables. Et pourtant approprié, compte tenu du fait que l’Espagne est le seul pays de l’UE à cultiver des plantes transgéniques à une échelle significative.

 

Depuis 1998, les agriculteurs espagnols ont cultivé en surfaces cumulées plus de 1,2 million d’hectares de maïs génétiquement modifiés pour résister à la pyrale, un ravageur du maïs. Cela représente environ 90 pour cent de tout le maïs Bt cultivé dans l'Union Européenne, faisant de l'Espagne à la fois une exception sur le continent et l'envie de nombreux agriculteurs européens que les lois nationales privent de cette liberté de choix.

 

Esther Esteban Rodrigo, directrice de l'Institut National de Recherche et de Technologies Agricoles et Alimentaires (INIA) de l'Espagne, a ouvert l'ISBR 2019 en abordant les paradoxes du statut particulier de l'Espagne, d'autant plus particulier que les restrictions imposées par les États membres de l'UE sur la culture des OGM ne font rien pour enrayer la consommation de produits GM. Rodrigo a souligné qu'environ 85 % du soja consommé dans l'UE sont importés, la majorité ayant été génétiquement modifié. En d'autres termes, l'Union Européenne consomme des OGM sans autoriser leur culture.

 

Cependant, malgré les deux décennies de culture de maïs Bt à grande échelle en Espagne, Rodrigo a déclaré que la plupart des consommateurs de ce pays avaient toujours un regard négatif sur les cultures GM.

 

« La société espagnole n'est pas très enthousiaste, mais les autorités ont décidé de faire confiance à la science », a-t-elle déclaré.

 

Ce décalage entre ce que la science dit et ce que le grand public croit était un thème majeur de la conférence de l'ISBR. Les scientifiques impliqués dans la recherche sur les OGM sont parfaitement conscients qu’ils sont en train de perdre devant le tribunal de l’opinion publique. Après tout, l'ISBR s'est réuni pour la première fois en 1990 dans le but « d'atténuer le problème de communication au sein de la communauté de recherche sur la biosécurité des OGM ».

 

Reflétant cet objectif, la première séance plénière du symposium a mis l'accent sur la communication et l'engagement avec le conférencier principal Jack Bobo, qui a expliqué aux participants qu'ils devaient « changer la conversation » sur l'agriculture biologique afin de gagner des consommateurs qui « ne se sont jamais souciés de rien et ne savent pas comment leur nourriture est produite. »

 

« Aujourd'hui, le public croit que l'agriculture est le problème à résoudre, alors qu'en réalité, l'agriculture est la solution à nos problèmes », a déclaré Bobo, vice-président chargé de la politique mondiale et des affaires gouvernementales chez Intrexon. « Comment pouvons-nous changer la nature de cette conversation ? »

 

Bobo, dont la société est à l'origine de la pomme Arctic Apple, génétiquement modifiée et ne brunissant pas, et du saumon à croissance rapide d'AquaBounty (« nous faisons tout ce qui est controversé », a-t-il plaisanté), a déclaré que bon nombre des arguments populaires utilisés pour la défense des OGM étaient tout simplement sans effet. On a beau souligner le poids des preuves en matière de sécurité, la possibilité de réduire de manière importante les applications de produits chimiques dangereux ou leur caractère d'élément nécessaire pour nourrir une population mondiale en croissance rapide – tout cela est vrai –, mais ces arguments ne parviennent pas à toucher la plupart des gens.

 

« Si vous argumentez avec la science, vous perdrez avec la science », a-t-il déclaré au public.

 

Ben Durham, directeur général en charge de la bio-innovation au Département de la Science et de la Technologie de l’Afrique du Sud, a abondé en ce sens et rappelé que la science et les faits ne sont plus les outils de discussion gagnants qu’ils ont pu être.

 

« La vérité n’est pas vraiment très importante. La société a une perspective de la vérité bien différente de celle de la science », a-t-il déclaré.

 

John Besley, qui étudie l'opinion publique sur les sciences à la Michigan State University, a ajouté que la façon dont la communauté de la biotechnologie agricole communique n'a peut-être pas aidé.

 

« Plusieurs de ses choix nous font paraître froids, fermés, étranges et malhonnêtes. Être un imbécile ne fonctionne pas », a-t-il déclaré, persuadé que les scientifiques ne devraient pas dénigrer les consommateurs inquiets, même si leurs préoccupations ne sont pas fondées sur la réalité.

 

Mahaletchumy Arujanan, du Centre Malaisien d’Information sur les Biotechnologies, a également souligné l’importance de parler au public dans une langue compréhensible pour lui et de mettre l’accent sur « ce qui est important pour lui ». Après sa présentation, Arujanan a tweeté son appréciation de l’importance accordée à la communication par le symposium.

 

« C’est peut-être la première conférence scientifique où la communication scientifique a pris le devant sous la forme du discours liminaire et de la séance plénière. La "scicomm" est généralement reléguée à la session "et pendant que nous sommes là" dans les conférences. C'est formidable de constater que la scicomm détermine le succès de la science », a-t-elle écrit.

 

Mais bien entendu, la science elle-même compte également beaucoup. Au cours des jours suivants, l’ISBR 2019 s’est concentré sur les avancées technologiques les plus prometteuses de ces dernières années, notamment sur la manière dont la technologie du forçage génétique permet de lutter contre le paludisme et sur la manière dont l'édition des gènes améliore le bien-être des animaux et génère de nouveaux produits de consommation tels que du blé enrichi en fibres.

 

Les leaders de l'industrie tels que Mitch Abrahamsen de Recombinetics et Chloe Pavely de Calyxt se sont concentrés sur la manière dont l'édition de gènes répond à la demande des consommateurs en matière de bien-être animal et de produits alimentaires plus sains. Dans le cas de Recombinetics, cela signifie utiliser des outils d’édition de gènes tels que CRISPR/Cas9 et les TALEN pour produire des vaches sans cornes qui n’ont plus à subir le douloureux processus de décornage et des porcelets mâles qui ne doivent plus être castrés. Pour Calyxt, l’huile de soja à haute teneur en acide oléique est une alternative plus saine aux graisses trans et une alternative plus durable à l’huile de palme.

 

Alors que Jeffrey Wolt de l’Iowa State University a salué les progrès rapides réalisés dans le développement d’outils d’édition de gènes, ce qui signifie probablement qu’il y aura un « nouveau venu » d’ici à la prochaine réunion de l’ISBR en 2021, le symposium a également souligné l’énorme déséquilibre dans l'accès aux derniers outils de biotechnologie.

 

Donald MacKenzie du Donald Danforth Plant Science Center a déploré le fait que 19 ans après que le Riz Doré a eu l'honneur de la couverture du magazine Time – « Ce riz pourrait sauver un million d'enfants par an » en était la légende –, « pas un seul enfant n'a mangé un seul grain » de riz génétiquement modifié enrichi en vitamine A en raison de l'hystérie anti-OGM.

 

Une session organisée par l’Alliance Cornell pour la Science réunissait des agriculteurs de l’Afrique du Sud, du Bangladesh, du Ghana, du Nigeria et de l’Inde, afin de mettre en évidence l'énorme abîme entre « les nantis et les démunis ». Ironiquement, certains de ces agriculteurs de pays en développement se sont vu refuser les visas pour se rendre en Espagne, les obligeant à participer à distance par vidéo.

 

Entre-temps, de nombreux Européens ont déploré la décision de la Cour de Justice de l'Union Européenne, prise l'été dernier, de soumettre les cultures modifiées par édition de gènes aux mêmes réglementations onéreuses que les OGM, ce qui, craignait Rodrigo, « pourrait paralyser le financement et imposer un exode de talents d'Europe ».

 

Alison Van Eenennaam, qui dirige le laboratoire de génomique et de biotechnologie animales de l'Université de Californie à Davis, a dit craindre que la mosaïque de réglementations mondiales applicables aux plantes et aux animaux génétiquement modifiés soit si décourageante que de nombreux jeunes scientifiques prometteurs pourraient choisir de quitter le secteur agricole pour celui de la médecine humaine.

 

Pour conclure, Van Eenennaam a utilisé son discours du jour de clôture pour dire que si la sélection végétale et animale de précision a ouvert la voie à une réduction spectaculaire de l’impact de l’agriculture sur l’environnement, ce message n’est pas transmis au public.

 

« Les sélectionneurs de plantes et d'animaux ont peut-être la palme de la durabilité la plus convaincante de tous les temps », a-t-elle déclaré.

 

Le problème, cependant, est que les améliorations environnementales introduites par la meilleure génétique restent ce qu'elle a appelé une « chanson méconnue » qui est souvent étouffée par des voix plus fortes.

 

Mais pendant quatre jours à Tarragone, les partisans de la science ont échangé des histoires de réussite pouvant être partagées avec un public sceptique et les régulateurs mondiaux ; ils ont également appris à s'élever au-dessus de la rumeur dans l'espoir que le « problème de la communication » identifiés par l'ISBR il y a près de deux décennies sera résolus un jour.

 

______________

 

* Source : https://allianceforscience.cornell.edu/blog/2019/04/addressing-biosafety-researchs-communication-problem/

 

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